1 may. 2009

Epidemias y Pandemia

Por: Alán Palacios

En los tempranos días de la investigación científica, el cuerpo humano era el laboratorio y las enfermedades el instructor. Los virus fueron uno de los más grandes y temibles maestros, a diferencia de otras infecciones benignas, los virus dejaron un trazo inconfundible en la historia humana, propagándose a nivel mundial y cobrando la vida de millones de humanos.

A pesar de los avances científicos en contra de las infecciones humanas, se sospecha que algunos países pueden guardar, secretamente, reservas de infecciones patógenas con la intención de usarlos en el desarrollo de armas biológicas. Los agentes patógenos podrían ser liberados a través de aerosoles y extenderse con facilidad. Un número tan bajo como 50 o 100 casos dispararía un ejército de medidas de emergencia (Curtis et al, 2008). Sin embargo, en dichas hipótesis surgen las preguntas:

¿Qué es y cómo surge una epidemia?

En medicina significa la aparición súbita de una enfermedad que ataca a un gran número de individuos que habitan en una región determinada. Para que una enfermedad sea considerada epidemia, la cantidad de infectados debe superar el número habitual de casos clínicos esperados. Algunas epidemias leves en la actualidad son el resfriado común, la poliomielitis y la gripe o influenza.

En el caso de la influenza o gripe son producto de las variaciones menores de los virus influenza A o B. Aparecen cada dos o tres años y se caracterizan por surgir simultáneamente en diferentes lugares del mundo. En el hemisferio sur se detectan seis meses antes o después que en el hemisferio norte, con iguales o similares cepas de virus. En la zona tropical se producen las epidemias en cualquier estación del año (Steinberg et al, 2005). La influenza es transmitida de un humano infectado a uno sano. La cepa de influenza H1N1 de los humanos es expulsada en pequeñas gotas de saliva y moco al toser, estornudar o simplemente al hablar.

Entre las más famosas epidemias en la historia podemos destacar: la peste bubónica que afectó a varios países europeos, diezmando una tercera parte de la población en Europa como cólera, paludismo, tifus, tuberculosis y viruela que llevada a América mató a gran cantidad de indígenas. A su vez lo hizo la sífilis o hepatitis.

¿Qué es y cómo surge una pandemia?

La pandemia es una epidemia que afecta al mismo tiempo a muchos países y si es producida por un virus nuevo, puede ocasionar un cuadro clínico de mayor severidad.

Las pandemias son acontecimientos de carácter mundial producidos por una nueva variante antigénica del virus influenza A, que se sucede entre períodos variables mayores de 10 años. Si bien el origen de las cepas que producen la influenza humana pandémica es desconocido, existe la hipótesis, según la cual, el nuevo virus pandémico sería un producto de la recombinación o reacomodamiento de genes virales (virus) entre subtipos de influenza (combinaciones de influenza) humana y/o animal, que se producirían bajo condiciones de transmisión natural. Por otra parte, las pandemias tienen inicio en un lugar específico desde donde se extienden por diferentes rutas involucrando primero a un país y luego a los demás. Las tasas de ataque son altas en todos los lugares, afectan a todos los grupos etarios y conducen a elevadas tasas de mortalidad. Éstas comienzan y diseminan en cualquier estación del año, también pueden producir dos o tres ondas en uno o dos años de expansión. Algunas pandemias resultan en tasas de infección y muerte mucho más altas que otras.

Actualmente los científicos han comprendido que este tipo de variaciones responde a la combinación particular de cada virus y a la presencia de ciertos factores que hacen a su virulencia. Esto explica la causa que la pandemia de 1918-19 haya matado a mucha más gente que aquellas pandemias de 1957-58 y de 1968-69.

Las pandemias de influenza se han originado frecuentemente en el sudeste asiático, donde las comunidades rurales densamente pobladas, viven en estrecha proximidad con mamíferos inferiores y aves que son huéspedes del virus influenza. Este ecosistema permite que ocurran recambios genéticos entre virus de diferentes especies y virus humanos, que utilizan a los animales como reservorios.

¿Por qué se dice que hay riesgo de pandemia de influenza?

Desde 1997 se han producido brotes de influenza aviar por la cepa H5N1 en varios países de Asia (China, Indonesia, Camboya, Irak, etc.) y recientemente se han detectado brotes en aves y mamíferos en algunos países de Europa (Italia, Grecia, Austria, Hungría, etc.). En Asia los casos presentados en humanos por este nuevo virus se tratan de personas que estuvieron en contacto con aves enfermas.

La proximidad de seres humanos con aves y cerdos, permitiría la emergencia de un subtipo de virus que combine antígenos de cepas aviares y humanas, lo cual lo haría altamente contagioso y para el cual no habría inmunidad.

¿Qué está haciendo el mundo para enfrentar una posible pandemia?

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha trabajado desde 1997 con diversos países para fortalecer la vigilancia de la influenza. Un sistema de vigilancia sensible es indispensable para la detección de una cepa emergente.

Al mismo tiempo, ha recomendado a los países la elaboración de planes de preparación, definiendo 6 fases de alerta y respuesta a una pandemia. La presente situación está categorizada como FASE 5: en la cual es inminente la pandemia y se requerirá, de acuerdo a la OMS, el apoyo internacional.

¿Habrá vacunas en caso de pandemia?

Se estima que la vacuna tardará de 4 a 6 meses en estar disponible.

¿Qué son los antivirales y para qué sirven?

Son medicamentos que actúan atenuando los síntomas y evitando las complicaciones. Actualmente, la producción de antivirales en el mundo es limitada. En estos días se espera un abastecimiento de los antivirales para el combate a la epidemia con miras de pandemia.

Fuente electrónica:
http://www.ciencia-ficcion.com/glosario/e/epidemia.htm

Tomado de Infocerdo, segunda edición.

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